América del Norte

Geografía

Relieve

Mapa antiguo de América del Norte, del año 1872.

Norteamérica presenta tres grandes unidades morfoestructurales. El extremo septentrional está ocupado por el escudo de Laurasia o Escudo Canadiense, zócalo cristalino de materiales muy antiguos que configura el relieve de gran parte de Canadá; hacia el S. queda cubierto por una capa de rocas sedimentarias, que aumenta progresivamente de grosor, y es responsable de la formación de las grandes llanuras del sector meridional de Canadá y de Estados Unidos.

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América del Norte
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Superficie 24.315.410 km²
Población 478.796.629 hab.
Gentilicio Norteamericano
Países Canadá
Estados Unidos de América
México
Dependencias Groenlandia
Bermudas
Saint-Pierre-et-Miquelon
Zona horaria UTC 0 a -4
UTC -3[1]
[2] UTC -3:30 a -8
UTC -4
[3] UTC -5 a -10
[4] UTC -6 a -8
Ciudades más pobladas Ciudad de México
Nueva York
Los Ángeles
Chicago
Toronto
Organizaciones regionales
Tratado de Libre Comercio de América del Norte

También Norteamérica. Subcontinente que ocupa la mitad septentrional de América y que políticamente comprende México, Estados Unidos y Canadá. Limita al N. con el océano Ártico; al E. con el océano Atlántico; al O. con el océano Pacífico, y al S. con el istmo de Tehuantepec. Posee una extensión total de unos 23,5 millones de km2.

Geografía

Relieve

Mapa antiguo de América del Norte, del año 1872.

Norteamérica presenta tres grandes unidades morfoestructurales. El extremo septentrional está ocupado por el escudo de Laurasia o Escudo Canadiense, zócalo cristalino de materiales muy antiguos que configura el relieve de gran parte de Canadá; hacia el S. queda cubierto por una capa de rocas sedimentarias, que aumenta progresivamente de grosor, y es responsable de la formación de las grandes llanuras del sector meridional de Canadá y de Estados Unidos.

Estas llanuras se encuentran situadas en posición central, y están delimitadas a derecha e izquierda por dos grandes sistemas montañosos. En el E. se alza la cordillera de los Apalaches, fragmentada en viejos macizos poco elevados y de formas suaves; se prolonga desde el golfo de México hasta Terranova, alcanzando las máximas altitudes en su tramo central (monte Mitchell, 2.038 m).

Los sistemas montañosos de la vertiente pacífica, plegados durante la orogénesis terciaria, presentan cimas mucho más elevadas y una estructura más compleja; se disponen en dos ramales de orientación NO.-SE. El más occidental arranca de las islas Aleutianas y comprende las sierras costeras de Alaska y Canadá, donde abundan los volcanes; la cordillera de las Cascadas y la Sierra Nevada en Estados Unidos; y la Sierra Madre Occidental en México.

Paisaje del Parque Nacional Arches, en Utah (Estados Unidos.)

En la cordillera de Alaska se encuentra el punto culminante de América del Norte: monte McKinley, 6.194 m.

El ramal oriental queda vertebrado por las Montañas Rocosas, que se extienden desde los montes Mackenzie, en Canadá, hasta la Sierra Madre Oriental, en México. La intensa actividad volcánica y el profundo trabajo erosivo de la glaciación cuaternaria en la mitad septentrional son las características más significativas de esta alineación montañosa.

Entre los dos ejes orográficos occidentales se extiende una vasta región intramontana que comprende la cuenca alta del río Yukón en Alaska, las mesetas de Fraser y de la Columbia Británica en Canadá, las mesetas de Colorado y Arizona en Estados Unidos y, por último, las llanuras de Sonora y Sinaloa en México.

Hacia el extremo meridional del subcontinente sobresale una elevada altiplanicie: la meseta central mexicana, que limita al S. con el denominado eje neovolcánico de México, dispuesto transversalmente y jalonado por cumbres que superan los 5.000 m (Popocatépetl, 5.452 m). Finalmente, los sistemas montañosos del S. de México (Sierra Madre del Sur y Sierra Madre de Oaxaca) se prolongan hasta el istmo de Tehuantepec.

América del Norte

Desde el punto de vista geológico, América del Norte comprende tres grandes unidades: el cratón Norteamericano, que ocupa la mayor parte del continente; los Apalaches, que bordean al cratón por el SE; y la cordillera Norteamericana, que lo separa del Pacífico, por el O.

El cratón Norteamericano

Es uno de los mayores eratones conocidos. Su elemento fundamental es el zócalo, constituido por terrenos precámbricos. Predominan las rocas metamórficas e ígneas. En este zócalo se pueden distinguir, a su vez, diversos elementos estructurales, correspondientes a cordilleras de plegamiento de edades muy antiguas, arrasadas sucesivamente. Aflora -o apenas está recubierto por materiales sedimentarios modernos, sobre todo de origen glaciar-, en la mayor parte del Canadá y en la región de los Grandes Lagos en EE.UU. Constituye así el llamado escudo Canadiense. Más al S, el zócalo se hunde suavemente debajo de una cobertera de espesor creciente. Ésta comprende terrenos de edad diversa según los puntos: del Precámbrico terminal, primarios y posteriores. Toda esta área, que comprende los Estados centrales de la Unión, tiene por tanto el carácter de plataforma -(v. Tectónica). Por efecto de movimientos epirogénicos (v. Epirogénesis) y, más localmente, de fallas del zócalo, la potencia de la cobertera puede variar notablemente de unas regiones a otras, y existen verdaderas cuencas bien individualizadas, en las que dicha potencia puede alcanzar varios kilómetros. Las estructuras dominantes son las tabulares, aunque existen también algunas regiones, como p. ej. los montes de Ouachita, en las que la cobertera paleozoica fue moderadamente plegada en el carbonífero medio. Más al S, al aproximarse el golfo de México, la cobertera se hace todavía más potente. Aumenta en ella la participación de terrenos más modernos y enlaza con la que ocupa el fondo del Golfo y que va engrosándose todavía con la sedimentación actual.

Los Apalaches

En sentido lato, la denominación de Apalaches se aplica a todo el sistema montañoso que se extiende desde Terranova y Nueva Escocia hasta Alabama. Comprende, en realidad, dos segmentos de diferentes caracteres geológicos, cuyo límite se sitúa aproximadamente en el valle del Hudson: El segmento meridional está constituido por los Apalaches propiamente dichos. Se distinguen en el mismo cuatro zonas longitudinales, de diferente constitución y estilo tectónico. De O a E, son: la denominada meseta Apalachiense (Appalachian Plateau), la zona llamada de valles y crestas (Valley and Ridge Province), la zona de la Blue Ridge y la del Piedmont. A pesar de su denominación, la primera de esas zonas no es realmente una meseta; comprende amplios sectores verdaderamente montañosos, mientras que en otros el relieve está profundamente degradado y pasa sin solución de continuidad a las tierras bajas vecinas del escudo canadiense o de la plataforma central. Los terrenos representados son, sobre todo, primarios. Están apenas plegados en muchos sectores; en otros, la estructura se complica un poco, con pliegues más apretados y fallas. La denominada zona de valles y crestas se caracteriza por una potentísima serie que comprende desde el cámbrico hasta el carbonífero, la cual fue depositada en el gran geosinclinal que, desde' los últimos tiempos del Precámbrico, bordeaba por el SE el gran cratón Norteamericano. Esta serie está plegada regularmente, pero el rasgo más notable de la estructura es el despegue generalizado de una parte muy considerable de aquéllas con respecto a sus niveles más profundos. La parte despegada está corrida hacia el O y forma varios mantos y escamas, que pueden llegar hasta solapar una parte de la llamada meseta Apalachiense.

La zona de la Blue Ridge está esencialmente constituida por terrenos metamórficos, cámbricos o más antiguos. La estructura es bastante complicada. Esta zona está representada solamente desde Georgia hasta Pensilvania. La zona del Piedmont, muy poco conocida, está constituida sobre todo por rocas cristalinas de edad precámbrica y presenta una estructura sumamente complicada. Más al SE los materiales antiguos de la zona del Piedmont se ocultan progresivamente debajo de los secundarios y más modernos que llegan a enlazar con los de la plataforma de la margen del Atlántico.

Al norte del valle del Hudson, el segmento septentrional de los Apalaches muestra una estructura y una constitución más uniformes que las del segmento meridional. Sólo están representadas las continuaciones de las zonas de la Blue Ridge y del Piedmont. La estructura de este segmento septentrional se debe esencialmente a los movimientos orogénicos tacónicos (ordovícico superior) y acádicos (devónico medio y superior). Los primeros también afectaron las zonas más occidentales del segmento meridional, pero el conjunto de éste fue intensamente afectado por los movimientos denominados apaláchicos, del final del carbonífero y en el pérmico.

La cordillera Norteamericana

Pertenece al conjunto de las circumpacíficas. Extendida en toda la longitud del borde occidental del Continente, puede alcanzar una anchura de hasta 1.000 Km. Desde el punto de vista geológico se trata de un conjunto un tanto heterogéneo, en el que se pueden distinguir, sin embargo, tres zonas longitudinales, bien individualizadas en la parte correspondiente á EE. UU.; de E a O son: la rocóside o de las montañas Rocosas; la nevádide, también llamada del Pacífico, y la de las sierras costeras (Coastal Ranges).

La zona rocóside se individualizó como cordillera con los plegamientos Larámicos, ocurridos a finales del cretáceo (v. Era Secundaria) y primeros tiempos de la Era Terciaria, que afectaron la potente serie primaria y secundaria acumulada en el geosinclinal que bordeaba por el O el cratón Norteamericano. El plegamiento se acompañó de actividad magmática relativamente importante, con formación de numerosos plutones graníticos. Al oeste de la zona rocóside, en sentido estricto, y separándola de la nevádide, se encuentra una zona 'apenas o nada plegada, aunque sí puede estar muy fracturada en ciertas regiones (Great Basin, Basin and Range Province). También pertenecen a esa zona las grandes mesetas del Colorado y de Yukón.

La zona nevádide se caracteriza por la participación que en los materiales tienen las rocas volcánicas, especialmente formadas por grandes erupciones submarinas ocurridas en el fondo del geosinclinal correspondiente, a finales de la Era Primaria y principios de la Secundaria. Los plegamientos fueron en esta zona más precoces que en la rocóside, pues ocurrieron en el jurásico superior. Subsiguientemente se formaron gigantescos plutones graníticos, como los de Alaska, región occidental del Canadá y Sierra Nevada.

Junto al litoral pacífico de los Estados de Washington, Oregón y California y penetrando un poco en México, lás Sierras Costeras constituyen otra unidad individualizada por los plegamientos muy enérgicos ocurridos en el neógeno. Predominan los terrenos cretáceos y paleógenos.

En la parte correspondiente a México, la cordillera Norteamericana muestra algunas variaciones. La Sierra Madre Oriental puede ser considerada como continuación de la zona rocóside, aunque el geosinclinal correspondiente tuvo un desarrollo más retrasado con respecto a aquélla. La Sierra Madre Occidental continúa en cierto modo la zona intermedia de mesetas y montañas en bloques de más al N; el gran desarrollo del volcanismo le confiere características propias. La zona nevádide parece terminarse en Baja California y la Sierra Madre del Sur constituye una unidad aparte.

Este resumen quedaría muy incompleto si no se aludiese a la estructura determinada por las grandes fallas de desgarre que afectan la parte occidental del Continente, con indiferencia respecto a las estructuras de la propia cordillera. Varias de ellas se continúan por el Pacífico y, en conjunto, han determinado deslizamientos horizontales relativos, de unos bloques con respecto a otros, que pueden alcanzar varios centenares de kilómetros, como se ha comprobado para la famosa falla de San Andrés, de California. Esta estructura guarda relación causal con la notable actividad sísmica de la región.

América Central

A pesar de lo que puede sugerir el relieve, no existe una cordillera continua, desde el punto de vista geológico, en América Central. Hay dos regiones distintas, separadas por el istmo de Nicaragua.

En la península de Yucatán, y sobre todo en Guatemala, se continúan los pliegues de Sierra Madre Occidental, pero, en lugar de seguir hacia Honduras, tuercen su rumbo hacia el NE, de modo que su continuación, en todo caso, debe estar en el arco de las Antillas. En Honduras se advierte así una interrupción de las cordilleras Circumpacíficas. La estructura de plegamiento más moderna es la que afecta a los terrenos primarios, pero los secundarios y terciarios no están plegados; sólo están afectados por fallas, varias de ellas importantes y de edad relativamente reciente.

Al este del istmo de Nicaragua comienza una cordillera que recuerda, por la gran participación de materiales volcánicos interestratificados en la serie mesozoica y paleógena plegada, la zona nevádide de la cordillera Norteamericana. Pero la edad del plegamiento (mioceno), lo mismo que la de los terrenos afectados, es netamente más moderna y no puede, por tanto, tratarse de la continuación de aquella zona. Esta cordillera moderna parece, en cambio, enlazar con alguna de las zonas de los Andes, según, algunos autores. Del mioceno hasta la actualidad, grandes extensiones de América Central han sido afectadas por una importante tectónica de fractura, acompañada de un notable desarrollo del volcanismo y de una intensa actividad sísmica, que tienen frecuentes manifestaciones en los tiempos actuales.

Clima

La latitud y la enorme extensión de la masa continental son los factores que determinan el predominio de los climas templados, seguidos en importancia por los árticos; en cambio, las condiciones propiamente tropicales sólo afectan al extremo meridional del subcontinente. Por otra parte, la altitud y la disposición del relieve, así como la dirección de los vientos, influyen también en la configuración climática de extensas áreas del territorio norteamericano.

Climatología de América del Norte y Centroamérica
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El clima continental reina en la casi totalidad de las tierras interiores, desde Canadá hasta México; se caracteriza por presentar inviernos generalmente fríos y secos, en los que los vientos del norte (masas de aire polar) llegan hasta la altiplanicie mexicana, y veranos calurosos y húmedos, sometidos a la presencia de las masas de aire caliente procedentes del golfo de México, que extiende su influencia hasta el NE. de Canadá.

En la fachada del Océano Pacífico hay que distinguir la mitad septentrional de la meridional; la primera posee un clima oceánico, con temperaturas moderadas por la corriente cálida de Kuro Shiwo y precipitaciones abundantes. Sin embargo, en la mitad meridional predominan las condiciones de tipo mediterráneo, con veranos calurosos y secos; las precipitaciones disminuyen progresivamente hacia el S.

Bioma de América del Norte y Central
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Los climas desérticos y subdesérticos están representados en Norteamérica dentro de la cuenca comprendida entre Sierra Nevada y las Montañas Rocosas; en ellas se hallan los extensos desiertos de Mojave y Sonora.

Las áreas situadas junto al golfo de México disfrutan de un clima subtropical, siempre cálido y con lluvias especialmente abundantes en verano. Durante esta misma estación se producen huracanes de gran violencia que azotan las costas del Golfo y el bajo Mississippi.

La altitud determina el clima de gran parte de México, donde se suceden de abajo arriba las tierras calientes, las tierras templadas y las tierras frías. En el N. y NE. del subcontinente, el clima es de tipo ártico, con temperaturas generalmente bajas y una gran amplitud térmica anual.

Hidrografía

Las cuencas fluviales y lacustres de América del Norte se cuentan entre las mayores de la Tierra. En la vertiente ártica sobresalen los ríos Mackenzie (4.150 km) y Nelson (2.680 km), que recoge las aguas del Saskatchewan a través del lago Winnipeg. La vertiente del Pacífico comprende los ríos Yukón, en Alaska (3.700 km), Columbia, Colorado (2.350 km) y Sacramento-San Joaquín.

Densidad de población y áreas urbanas de América del Norte y Central
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En el océano Atlántico desemboca el San Lorenzo (3.800 km), cuyo origen se encuentra en la región de los Grandes Lagos. Por último, en el golfo de México desaguan el Mississippi-Missouri (6.418 km) el río mayor del subcontinente, y el Grande o Bravo del Norte (2.800 km).

Los ríos mexicanos más destacados son el Papaloapan y el Usumacinta, en la vertiente del Golfo, y el Yaqui y el Balsas en el Pacífico.

La impronta glaciar se manifiesta en la presencia de grandes cuencas lacustres; sobresale la de los Grandes Lagos (Erie, Hurón, Ontario, Michigan y Superior), situada al E. de la frontera entre Estados Unidos y Canadá, con una extensión de unos 250.000 km2. Cabe mencionar el Gran Lago del Oso (31.800 km2) y el Gran Lago de los Esclavos (28.500 km2), en el N. de Canadá.

Fauna y Flora

Vegetación

(Canadá).Por lo que a la vegetación se refiere, el extremo septentrional, con suelos permanentemente helados, es el área de la tundra. Hacia el S. queda sustituida por el bosque boreal, que se extiende desde Alaska hasta Terranova. En la fachada septentrional del Pacífico hay importantes formaciones de coníferas que constituyen un inmenso patrimonio forestal.

Las praderas, totalmente desarboladas y ocupadas en su casi totalidad por la agricultura, son características de los sectores centrales de Estados Unidos y Canadá; en cambio, la región de los Grandes Lagos y los Apalaches está cubierta de bosques de hoja caduca que alternan con pinos y abetos negros.

En las áreas desérticas de Estados Unidos y México, la vegetación, reducida a arbustos y matorrales espinosos, presenta una abundancia extraordinaria de cactáceas.

Los bosques que poblaban el altiplano mexicano se encuentran muy degradados por la acción humana. En los sectores costeros de Florida y del golfo de México predomina la flora tropical y subtropical.

América del Norte

Este gran territorio comprende desde el casquete de hielo del Polo Norte hasta, más o menos, la parte media de México, cabecera, a su vez, de la América Central y del Sur. Comprende la región zoogeográfica Neártica. Su superficie queda dividida por una cuadrícula de zonificaciones, bastante bien perfilada y real, motivadas por factores ambientales, creando típicas regiones, donde se afinca una flora y fauna concordante con los mismos. La parte extrema N está dominada por los hielos persistentes, de gran potencial territorial. Unos son masas flotantes de agua congelada y otros residen sobre sustratos de tierra firme, donde Groenlandia, con su importante archipiélago y las penínsulas del E (Keewatin y Ungava) son sus residencias más caracterizadas. El oso blanco y el buey almizclado, acompañados de algunas aves, las golondrinas árticas p. ej., podrían ser auténticos símbolos de estas pobres regiones donde el vegetal lucha para exteriorizar sus pequeños destellos de vida. Hacia el S, en la península del Labrador y el golfo de San Lorenzo, se desarrolla la tundra, en cuyas zonas de costa se pueden observar núcleos importantísimos de aves marinas: gaviotas y alcatraces, esencialmente. Focas, en las plataformas costeras, y ballenas en el mar son, a su vez, pobladores frecuentes; más al interior, los pequeños lemming forman legiones inmensas. En el Canadá existe una amplia planicie ocupada por una sucesión de grandes lagos: el del Gran Esclavo, el Winnipeg, etc. En sus zonas pantanosas, donde vegetan coníferas y árboles del bosque caducifolio, pasta el alce, el mayor de los ciervos, con su cornamenta espectacular. El zorro ártico, junto con otros depredadores -linces, martas y comadrejas americanas- se reparten el territorio, alternando con las aves rapaces.

En la parte O, Alaska es el ambiente generalizado del oso Kodiak, el más corpulento entre todos los de su estirpe. Como emigrantes resignados, gran número de renos caribúes se desplazan, en un peregrinar obligado, buscando la base de su sustento. Otras asociaciones de morsas, de largos colmillos, se apelotonan en refugios junto al mar. Una extensión de bosque húmedo se adiciona, nacido de corrientes templadas. Las excepcionales sequoias (Sequoia sempervirens), atalayas de 100 m. de altura, los abetos Douglas, los cedros colorados, etc., son gigantes milenarios, verdaderos monumentos vivientes. El glotón (Guío gulo) es un carnicero mustélido muy activo, que regula la proliferación de toda una legión de aves y otros animales. En las montañas se alberga la preciosa cabra montés, de pelaje blanco. En la llamada Depresión Central bordeando las masas acuáticas de los lagos Superior, Michigan, Erie, Ontario, etc., existe una plataforma de tierras bajas, muy rica en animales de pantano: gansos, cisnes, patos, garzas, al igual que castores, visones y comadrejas, etc. En su límite oriental le dan marco los montes Apalaches, sede de zorros, ardillas y toda una legión de pájaros de coloridos muy atractivos, protegidos por un techo de pinos de varias especies.

Notables son las regiones ocupadas por marismas, las cuales pueden estar situadas en puntos climáticos diferentes. Son destacadas las que se corresponden frente a los Apalaches, en la costa Atlántica, las del Sur, frente al golfo de México y las situadas en el extremo de la península de Florida: los Everglades, gran parte de las mismas convertida en parque natural. El llamado «ciprés» (Taxodium) vive inmerso en estos parajes, formando auténticas masas con intrincadas estructuras donde pulula todo un mundo de aves acuáticas, reptiles (cocodrilos, tortugas), ranas, etc. La zarigüeya, el mapache u oso lavador (Procyon lotor), ratones, etc., animan el decorado al que el denominado musgo de España, pendiendo de los árboles como desgajos de cortinajes, infunde un aspecto de parajes de leyenda. Con importancia potencial, la Gran Pradera Americana se inicia a lo largo de la cara oriental de las montañas Rocosas y desde Alberta hasta el golfo de Texas, con una anchura de unos 800 Km. La hierba cubre su piso y los árboles, prácticamente, no existen; muchas hectáreas de la misma han sido destinadas al cultivo. Es este nuevo «mar de hierba», observado ya en otros continentes, la residencia del gran bisonte, protagonista de tanta historia y leyenda. El «perrito de la pradera», tejón, ardillas listadas y algunas aves, son sus moradores más representativos. Pero América del Norte requeriría un extenso tratado: las altas montañas, los cañones, los géiseres y lagos salados, los desiertos petrificados, los arenales inmensos, constituyen las bellezas de esta extraordinaria tierra.

Población y economía

Con la excepción parcial de México, donde el componente indígena está ampliamente extendido, la mayor parte de la población es de etnia blanca, de origen inglés, irlandés, alemán y escandinavo en Estados Unidos, y de ascendencia francesa e inglesa en Canadá.

El Museo Real de Ontario, en Toronto.

La población aborigen, salvo los esquimales, ha desaparecido casi por completo en Canadá y Estados Unidos; en éstos, alrededor de un 11 % de los habitantes son de etnia negra; existen, además, importantes minorías hispanas y asiáticas.

En cuanto a las tendencias demográficas, es notable el contraste entre los dos países septentrionales, con un aumento poblacional escaso, debido a la regresión de la natalidad, y México, que mantiene un elevado índice de crecimiento, a causa de su alta tasa de natalidad. Las mayores densidades se registran en las fachadas marítimas y en el altiplano mexicano; sobresalen tres grandes metrópolis: Nueva York, Los Ángeles y Ciudad de México.

La economía de América del Norte, una de las más ricas del planeta, se ha beneficiado en gran manera de las favorables condiciones físicas que reinan en el subcontinente y de los ricos recursos naturales del subsuelo.

Todo ello ha convertido al país principal de Norteamérica, los Estados Unidos, en la mayor potencia del mundo. Con menores niveles de desarrollo, Canadá y México se sitúan, no obstante, entre los estados más pujantes de América, aunque en el último caso persisten todavía fuertes deficiencias de orden económico-social.

En Canadá y Estados Unidos, la agricultura se practica en vastas explotaciones y con métodos muy avanzados. Destaca el cultivo de cereales y frutales, y los productos derivados de la ganadería.

En México, el desarrollo del sector primario es mucho menor, debido en gran parte al peso de unas estructuras agrarias deficientes y a la mayor presión demográfica; sin embargo, son dignas de mención las mejoras obtenidas en algunos cultivos (caña de azúcar, cereales y frutales). Los recursos energéticos y mineros resultan abundantes y variados.

Entre ellos sobresale el petróleo, localizado en las áreas litorales del golfo de México. El sector industrial está ampliamente representado en todas sus ramas en Canadá, y sobre todo en Estados Unidos; en cambio, en México, el desarrollo industrial es menor a pesar del notable progreso experimentado en los últimos años.

Historia

Prehistoria

El poblamiento del N. de América se produjo a través del estrecho de Bering, por donde llegaron grupos de cazadores paleolíticos procedentes del Asia oriental (40.000 a.C.). Durante el Paleolítico sobresalen dos áreas culturales: la de los cazadores de caza mayor de las praderas (big game hunters), a quienes pertenecen las puntas de tipo Clovis y Folsom, y la del desierto, en el SO., presente en los inicios de la cultura Cochise (7000 a.C.).

El jefe indio sioux Lluvia en la cara.

La agricultura apareció en Mesoamérica hacia el 6000 a.C., pero su difusión no alcanzó el N. de América hasta mucho más tarde (aprox. 2000 a.C.). En la región del SO. se localizan los primeros centros neolíticos, agricultores sedentarios que habitan en poblados: culturas de Cochise, Mogollon, Hohokam y Anasazi, dividida esta última en dos períodos culturales (cesteros y pueblo).

En el E., bosques Orientales, se desarrollaron las culturas de Adena (ss. VI-X d.C.) y Hopewell (ss. I-VI d.C.), caracterizadas por la construcción de túmulos funerarios.

Colonización

En 1493, el papa Alejandro VI afirmó, en la bula Inter caetera, el derecho de España y Portugal a repartirse el nuevo continente. Con los tratados de Tordesillas (1494) y Zaragoza (1529), delimitaron sus respectivas áreas de influencia. Así, en América del Norte, los españoles conquistaron México, exploraron Florida y llegaron hasta las praderas de Oklahoma y Kansas.

Ni ingleses ni franceses aceptaron estos acuerdos, explorando por su cuenta las costas del NO.: los franceses ocuparon el valle de San Lorenzo, en Canadá, y los ingleses, las costas de Virginia. La decadencia del imperio español y el hecho de que las colonias españolas (en su mayoría misiones) del N. del río Bravo fueran escasas, favoreció el afianzamiento de franceses e ingleses.

A finales del s. XVIII, los intereses económicos y comerciales de ambas comunidades se vieron enfrentados, lo que dio lugar a la Guerra de los Siete Años (1756-1763), en la que venció Gran Bretaña. Francia perdió sus territorios de Canadá y Louisiana oriental (Paz de París de 1763), que pasaron a manos inglesas.

Después de la independencia americana (1783) se desarrolló la expansión hacia el O. y se incorporaron a Estados Unidos Louisiana (1803), Florida (1819), Oregón (1846), Texas (1845), etc. En el SO. han pervivido hasta la actualidad numerosas instituciones y costumbres españolas. Este proceso de colonización ocasionó la ruina y el exterminio de numerosas culturas y pueblos indígenas, expulsados de sus territorios por el avance de los colonos y, posteriormente, recluidos en reservas, donde aún viven.

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