Industria Química

Introducción

La industria química persigue la consecución de la manufactura comercial a gran escala de sustancias mediante la aplicación de procesos químicos.

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Industria química situada en Pitea, Norrbotten (Suecia).

Sector industrial que integra las actividades dedicadas a la manufactura de elementos químicos y sus derivados, así como a la transformación de sustancias químicas.

Introducción

La industria química persigue la consecución de la manufactura comercial a gran escala de sustancias mediante la aplicación de procesos químicos.

Entre los numerosos tipos de materiales fabricados por la industria química destacan los plásticos, los detergentes, los perfumes, las pinturas, los barnices, los fertilizantes, los insecticidas, las fibras y materiales sintéticos, etc.

Las fronteras de la industria química con otras actividades industriales no son precisas. Así, materiales en cuya obtención se incluyen diferentes tratamientos químicos con una intervención básica, como el petróleo y sus derivados y ciertos metales primarios, se engloban tradicionalmente en las industrias petroquímicas, siderúrgicas y metalúrgicas diversas.

Características generales

El nacimiento de la industria química moderna puede situarse a principios del s. XIX. A partir de entonces, su evolución ha tenido repercusiones importantes en el conjunto de la industria y en la vida económica en general; esta evolución ha estado y está ligada a la de la industria mecánica, y viceversa.

La finalidad primordial de la industria química es la conversión de materias primas en productos primarios, secundarios y terciarios, así llamados por su lejanía de utilización con respecto al usuario final y donde los primarios son los más remotos. Las principales materias primas empleadas son las sustancias fósiles (carbón, petróleo, gas natural), el aire, el agua, la sal, la arcilla y el azufre, entre otros.

Los productos finales de las industrias químicas requieren en su mayoría un tratamiento posterior de enriquecimiento con vistas a su presentación comercial, de donde se produce la situación paradójica de que estas industrias asumen el papel de principales clientes de otras industrias del mismo ramo. Los productos de cada una de ellas se transmiten entre las fábricas químicas en diferentes estados de acabado antes de aparecer en el mercado.

Al mismo tiempo se produce una alta competencia entre productos similares de marcas distintas e incluso entre un mismo material terminado cuyos costos de fabricación difieren por la existencia de procedimientos dispares de elaboración. De esta forma, el autoabastecimiento y la enorme competencia convierten al sector químico en una industria relativamente cerrada, con unos canales de distribución propios y bien definidos y caracterizada por un ingente esfuerzo de investigación que cristalizó, especialmente a partir de la década de 1950, en una espectacular explosión de productos que, en número y calidad crecientes, ampliaron sobremanera el mercado de los abonos, los cosméticos, los desinfectantes, los plásticos y los fármacos.


Una trabajadora herida en el incendio de una nave química


El sector industrial químico en la actualidad

En la actualidad, la producción del sector químico es imprescindible para algunas industrias. Esta producción llega a abarcar una enorme gama de productos. El desarrollo de la industria química está muy determinado por el desarrollo tecnológico, sólo posible mediante grandes sumas dedicadas a la investigación, cosa factible únicamente en unidades de gran dimensión. En esa industria tiene gran importancia la cantidad de producción para la determinación de costos y, por tanto, de los precios. La concentración se efectúa tanto vertical como horizontalmente.

En general, puede decirse que en la mayoría de los países los mercados de productos químicos son oligopolísticos, y existen acuerdos de cártel tanto a escala nacional como internacional. Aun cuando, gracias a los nuevos inventos, los precios tienden a la baja, los acuerdos entre empresas intentan evitar la guerra de precios, regulándolos. La lucha se desarrolla sólo en el mejoramiento de la calidad y en la promoción de ventas. La mayor parte de las empresas abarcan la fabricación de varios productos, para diversificar el riesgo. En muchos casos, los productos químicos tienen una elasticidad de precios muy baja, dado que sus procesos técnicos son difíciles de cambiar. Una práctica común en esta industria es la discriminación en el precio de un mismo producto ante diferentes compradores.

La industria química tiene gran importancia económica, no sólo por el volumen de su producción respecto al total de los sectores industriales y por su gran avance tecnológico, sino también porque ha permitido la creación de nuevos productos y elementos y el mejor aprovechamiento de recursos que antes eran subutilizados o no utilizados, provocando una baja en sus costes y precios, así como una auténtica revolución técnica e industrial. A fines del s. XX, la industria química, como consecuencia de los nuevos conocimientos en materia de biotecnología, ha iniciado una transformación que ha dado lugar a una nueva generación de productos, especialmente en la agroquímica y en la industria farmacéutica. Paralelamente, la industria química ha sido objeto de un importante debate social que cuestiona los impactos negativos de sus actividades en el medio ambiente. La mayor parte de la producción química mundial se concentra en los países desarrollados; los principales países productores son EE.UU., Alemania, Japón, Francia y Gran Bretaña.


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Divisiones de la industria química

La clasificación de las distintas ramas de la industria química resulta ardua por la amplitud y variedad de sus procesos asociados. En líneas generales se distinguen tres grandes campos de aplicación: la industria pesada de materiales inorgánicos, que se inició históricamente a finales del siglo XVIII con la fábrica del médico francés Nicolas Leblanc patrocinada por el duque de Orleans; la industria fina, elaboradora de sustancias preciadas en reducidos volúmenes de producción; y la industria pesada de material orgánico, delimitada de la inorgánica en la década de 1960 gracias a la importancia creciente de su producción.

Dentro de la industria inorgánica pesada se observan dos subdivisiones establecidas en función de sus productos más destacables: la elaboración de sustancias alcalinas, como el carbonato de sodio, obtenidas mediante el llamado proceso Solvay y los métodos electrolíticos en los que se utilizan corrientes eléctricas de distintas intensidades para desencadenar las reacciones; y la fabricación de ácidos, con especial mención del ácido sulfúrico, que constituye con notable diferencia el principal producto químico manufacturado a escala mundial.

Orientadas hacia el consumidor por la naturaleza de sus productos, las industrias químicas finas se dedican en particular a la obtención de dos tipos de sustancias: los medicamentos, en su vertiente farmacéutica, en clara progresión durante el siglo XX; y los tintes, aplicados a la industria textil, los plásticos, las pinturas, etc.

La industria orgánica pesada trata los productos relativos a la química del carbono, con especial atención al tratamiento de hidrocarburos aromáticos, como el benceno, y sus derivados (polímeros como las celulosas, el nailon o nylon, y algunos tipos de plásticos), y de hidrocarburos lineales, entre los que sobresalen el etileno, el acetileno, los productos plásticos (aminorresinas, vinilos y elastómeros) y los materiales para películas fotográficas.

Productos finales y aplicaciones

Entre las numerosas clases de productos manufacturados resultantes de los tratamientos de industrias químicas resaltan, por la magnitud de sus cifras de fabricación, los fertilizantes, las sustancias alcohólicas, los compuestos halogenados y el ácido sulfúrico y sus derivados.

Las sales potásicas, los fosfatos y los compuestos del nitrógeno constituyen unos excelentes abonos que se emplean en la fertilización de extensiones agrícolas. Los compuestos alcohólicos, como el metanol, el formaldehído y el etanol, poseen aplicación industrial y desinfectante. Los derivados halogenados, como el ácido clorhídrico y el ácido bromhídrico, basan sus utilizaciones en su poderosa capacidad reactiva que los hace actuar químicamente sobre otras diversas sustancias, y análogo uso posee el ácido sulfúrico, del que se obtienen además importantes derivados.

La producción mundial de la industria química se concentra en aquellas naciones que se encuentran más desarrolladas tecnológicamente, como los Estados Unidos de América, Japón, Alemania, el Reino Unido y Rusia. Durante la segunda mitad del siglo XX experimentó un avance extraordinario hasta el punto de instituirse en uno de los aspectos primordiales de la economía de estos países y de otros que habían alcanzado un menor desarrollo.

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