Invertebrados

Concepto general

Algunos son marinos y otros terrestres. Asimismo pueden ser sedentarios o errantes y vivir aisladamente o en colonias. El esqueleto es externo. Es rígido en los corales, en muchos moluscos y en otros animales, y articulado y móvil en los equinodermos y artrópodos.

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Espirógrafo (Spirographis spallanzani). Poliqueto sedentario.

Grupo de animales desprovistos de columna vertebral.

Concepto general

Algunos son marinos y otros terrestres. Asimismo pueden ser sedentarios o errantes y vivir aisladamente o en colonias. El esqueleto es externo. Es rígido en los corales, en muchos moluscos y en otros animales, y articulado y móvil en los equinodermos y artrópodos.

El exosqueleto limita el tamaño del animal y puede llegar a ser tan pesado que el organismo tenga que ser sedentario. Los esqueletos son sustancias calcáreas, silíceas u orgánicas. Los esqueletos de los corales braquiópodos, equinodermos y moluscos son principalmente calizos. Los crustáceos e insectos están completamente cubiertos por exosqueletos de naturaleza orgánica que contienen quitina.

Muchos invertebrados carecen de estructura permanente para tomar y digerir el alimento; éste es el caso de las amebas y las esponjas. Otros presentan un aparato digestivo formado sólo por un tubo ramificado que se extiende por todas partes del cuerpo.

La sangre de la mayoría de los invertebrados tiene relativamente pocas células en el protoplasma en comparación con la de los vertebrados. Incluyen a los poríferos, celentéreos, platelmintos, nemertinos, acantocéfalos, rotíferos, nematodos, anélidos, artrópodos, moluscos, tentaculados, equinodermos, pogonóforos y hemicordados. Los invertebrados constituyen el 95 % de las especies animales conocidas.

Características generales

Los invertebrados pueden reunirse en tres grupos, según la presencia o ausencia de exosqueleto quitinoso y la posición del sistema nervioso: invertebrados no artrópodos, artrópodos y procordados. Los no artrópodos carecen de exosqueleto, como en los mesozoos, poríferos, ctenóforos, etc., o bien lo tienen de caliza combinada con materia orgánica, como en los moluscos, braquiópodos, equinodermos, etc. Cuando presentan sistema nervioso, es siempre ventral.

Pulpo (Octopus vulgaris).

Los artrópodos poseen un exosqueleto quitinoso, como en los insectos, miriápodos, arácnidos, etc., impregnado en ciertos casos, como en los crustáceos, de sales cálcicas. El sistema nervioso cuenta con ganglios, en situación dorsal, y cordones ventrales de segmentación metamérica.

Los procordados sólo tienen el tegumento como protección externa, y en ellos el sistema nervioso es dorsal. Se considera a estos últimos como los más directamente relacionados con los animales vertebrados debido a que poseen notocordio, estructura esquelética elástica que aparece en todas las formas superiores, aunque en algunos casos de forma casi vestigial.

Animales unicelulares

Los animales más rudimentarios que existen son los protozoos, unicelulares y en su mayor parte microscópicos. Aunque aparentemente se trata de organismos muy simples, en realidad muchas de sus formas presentan una notable complejidad.

Así aparecen en ellos estructuras digestivas subcelulares; otras de carácter locomotor, como son los cilios (conjunto de filamentos cortos a modo de pestañas con los que ciertos protozoos se desplazan), que se hallan conectados entre sí y coordinados en sus movimientos; e incluso núcleos dobles (como ocurre también entre los ciliados), uno de los cuales gobierna la actividad de la célula mientras que el otro dirige la reproducción.

Algunos, como ciertos rizópodos, poseen cubiertas que protegen la célula: en los radiolarios están formadas de sílice, por lo que presentan un aspecto vítreo, a veces de gran belleza; en los foraminíferos, son de naturaleza calcárea y, al morir el animal, se depositan en los fondos oceánicos originando una variedad rocosa denominada creta. A pesar de situarse en el estrato inferior de la escala evolutiva animal, los protozoos son sensibles a determinados estímulos, principalmente de carácter químico y eléctrico, y en algunos casos también luminoso.

Metazoos más primitivos

Los animales pluricelulares o metazoos están constituidos por poblaciones de células agrupadas en tejidos y en órganos, estructuras especializadas gracias a las cuales se produce división del trabajo en los diversos componentes del organismo. Entre los grupos más primitivos, aunque su posición sistemática es dudosa y muchos autores consideran que se trata de animales más evolucionados en los que ha tenido lugar una especie de regresión o simplificación orgánica, están los mesozoos. En apariencia se trata de un aglomerado de células más o menos amorfo en cuyo interior se encuentran diferentes elementos reproductores.

Polimita (Polymita picta). Cuba.

Los espongiarios o poríferos, que incluyen a las esponjas, fueron confundidos durante mucho tiempo con plantas debido a su tipo de vida sedentaria y a sus extrañas formas. Sin embargo, en el siglo XIX algunos zoólogos mantuvieron ya que se trataba de auténticos animales, aunque muy primitivos.

En efecto, a diferencia de la mayoría de los invertebrados, que presentan tres capas embrionarias bien definidas (ectodermo, mesodermo y endodermo) y que reciben la denominación de triblásticos o triploblásticos, las esponjas, al igual que los celentéreos y los ctenóforos, sólo tienen dos capas (ectodermo y endodermo).

La cavidad central de las esponjas, el espongiocele, recoge el agua que entra por los poros inhalantes que perforan el cuerpo del animal y permite su salida por el ósculo u orificio mayor, situado en la zona superior. La corriente así establecida lleva las partículas alimenticias de las que las esponjas se nutren hasta los coanocitos, células dotadas de una especie de anillo gelatinoso y de una prolongación filiforme o flagelo encargadas de capturarlas.

Los cnidarios, aunque también de estructura muy sencilla, muestran una mayor complejidad estructural desde el punto de vista celular, con células que son al mismo tiempo epiteliales y musculares (mioepiteliales) y una serie de músculos que hacen posible que el animal realice movimientos contráctiles, tal y como ocurre en las medusas. Se diferencian asimismo órganos sensitivos, algunos de los cuales son capaces de captar sensaciones luminosas y otros, como los estatocistos que permiten al animal regular su posición en el espacio.

Estrella de mar almohada (Protoreaster lincki).

Semejantes en algunos aspectos son los ctenóforos, los cuales, a diferencia de los cnidarios, disponen de células especializadas en la captura del alimento que son de naturaleza adhesiva (en los cnidarios se trata de células urticantes responsables de la característica sensación de quemazón que se produce al tocar, por ejemplo, una medusa o una actinia).

Planarias, tenias, nematodos y otros grupos afines

Entre los animales triploblásticos, los menos evolucionados carecen de cavidad general interna o celoma. Se considera que se ha diferenciado el celoma cuando la cavidad interior del cuerpo está revestida de una capa de células que la tapizan. Algunos, como los llamados gusanos planos o platelmintos, grupo al que pertenecen las planarias, las tenias y las duelas, y los nemertinos, gusanos en su mayoría marinos, delgados y de gran longitud, dotados de una prolongación anterior o probóscide, son acelomados.

Otros, como los asquelmintos, que incluyen a los nematodos, a los rotíferos, quinorrincos y gastrotricos, son seudocelomados, al igual que los acantocéfalos (pequeños animales provistos de una pequeña trompa y con el cuerpo cubierto de espinas) y los priapúlidos (también con trompa y con forma de pepino). En este caso existen cavidades internas pero no están tapizadas de células, por lo que no se consideran verdaderos celomas, sino más bien seudoceles.

Numerosos platelmintos están adaptados a la vida parásita y sus sistemas orgánicos se han reducido en gran medida. Así, las tenias o cestodos carecen de aparatos respiratorio, digestivo y circulatorio. También en los asquelmintos falta este último conjunto fisiológico. El sistema nervioso es muy rudimentario y consta de una serie de cordones longitudinales unidos a ganglios o agrupaciones de células nerviosas.

Gusanos con celoma

Mejillón común (Mytilus edulis).
Mariposa marpesia iole (Marpesia iole). Costa Rica.

El celoma verdadero aparece ya en los gusanos incluidos en el grupo de los anélidos, entre los que se encuentran los poliquetos marinos o gusanos tubícolas, las lombrices de tierra y las sanguijuelas. El cuerpo de estos animales muestra una serie de anillos, o metámeras, en cada uno de los cuales se repiten diversas estructuras orgánicas, lo que favorece la división y especialización funcionales.

En los gusanos marinos se aprecian diversas prolongaciones carnosas utilizadas como rudimentarios apéndices para la locomoción: son las denominadas quetas, de donde deriva el nombre de poliquetos con que se conoce a estos invertebrados. En estos animales, el aparato digestivo se halla más evolucionado, así como el sistema circulatorio, que es cerrado, excretor y nervioso. También su desarrollo embrionario es más complejo.

Moluscos

La incipiente cefalización (o agrupación de los órganos sensoriales e importantes centros nerviosos en la región anterior del cuerpo) que se apreciaba ya en los anélidos adquiere mayor importancia en algunos grupos de moluscos, como en los cefalópodos, dotados de ojos muy desarrollados. La locomoción se verifica mediante el llamado pie, que en los caracoles es un órgano muscular con abundantes glándulas mucosas que facilitan su deslizamiento y que en calamares y pulpos se transforma en un embudo.

El sistema circulatorio se compone de una serie de vasos y de un rudimentario corazón para impulsar la sangre. El aparato digestivo es mucho más complejo que el de los anélidos y lleva asociadas algunas glándulas como el hepatopáncreas, que colaboran en la digestión. Por su parte, el sistema nervioso adquiere en algunos, como en los cefalópodos (pulpos y calamares), un notable desarrollo, en particular en lo que respecta a la masa cerebral.

Con el fin de proteger el cuerpo, estos animales elaboran una concha protectora, que en la mayoría de los caracoles adopta una forma espiral, mientras que en las almejas, mejillones y otros moluscos afines consta de dos valvas que se cierran por la acción de potentes músculos. En los calamares y pulpos, dicha concha se reduce a una varilla gelatinosa interna, la llamada pluma.

Artrópodos

Es en los artrópodos donde aparecen por vez primera apéndices locomotores muy perfeccionados, compuestos por una serie de piezas articuladas entre sí y que permiten a estos animales realizar movimientos muy precisos y, en muchos casos, como ocurre con ciertos insectos, moverse a gran velocidad. En este último grupo se desarrollan también alas, lo que capacita a estos invertebrados para dominar el medio aéreo o, al menos, para utilizarlo como ambiente por el que propagarse a otras zonas.

Anémona de mar (Anemonia sulcata). Mar de Florida.

Junto con los ojos compuestos, verdadera innovación evolutiva del grupo, se encuentran un variado conjunto de órganos sensoriales mediante los cuales estos animales se relacionan con el mundo exterior, entre ellos receptores táctiles y olfativos como las antenas de insectos, crustáceos y miriápodos; estatocistos, que informan de la posición del cuerpo; quimiorreceptores y membranas auditivas, etc.

Otra característica de los artrópodos es la cutícula, o capa externa endurecida, de quitina, que en algunos casos, como en los crustáceos, se halla integrada también por sales cálcicas. Ello determina que el animal para crecer sufra una serie de mudas, en las cuales se desprende de la cutícula y experimenta crecimiento. En ciertos grupos de insectos, el desarrollo se hace complejo y para pasar al estado adulto se verifica una fase denominada de pupa en la que se produce una metamorfosis total y progresiva de la estructura interna.

Equinodermos y otros grupos

En los equinodermos, grupo que incluye, entre otros, a las estrellas y erizos de mar, a las ofiuras y a las holoturias, se distingue un esqueleto formado por placas calcáreas y situado debajo de la epidermis. Característica única de estos invertebrados es asimismo el sistema ambulacral, de función locomotora, constituido por un conjunto de canales anulares y radiales conectados con unas estructuras vesiculares, los pies ambulacrales, por los que circula agua tomada del medio a través de una placa porosa.

Araña de jardín (Araneus diadematus).

Otros grupos, de posición sistemática dudosa, son los foronídeos, ectoproctos, entoproctos y braquiópodos, la mayoría marinos, algunos formadores de colonias y todos ellos con una corona de tentáculos, el lofóforo, que rodea la boca.

Junto a ellos se agrupan varios conjuntos sistemáticos independientes y con caracteres propios, como son: los estomocordados o hemicordados, dotados con una especie de pequeña trompa o probóscide llamada estomocordio y algunos con aspecto de gusanos; los pogonóforos, marinos, de cuerpo alargado y con un penacho de finos tentáculos en la parte anterior; y los quetognatos, que forman parte del plancton y poseen unas prolongaciones o aletas que les sirven para mantenerse a flote en el agua.

Cordados primitivos

Emparentados con los vertebrados, junto con los cuales integran el phyllum de los cordados, se encuentran una serie de animales carentes de esqueleto interno pero provistos de la llamada notocorda, estructura de naturaleza conjuntiva a partir de la cual se origina en los vertebrados el esqueleto, se conocen genéricamente como procordados y algunos, como los cefalocordados, entre los que se incluye el anfioxo, presentan una región corporal anterior más o menos diferenciada, mientras que otros, como los urocordados, tienen apariencia de sacos y viven fijos a sustratos rocosos de profundidad variable en medios marinos.

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