Reptiles

Introducción

Los primeros vertebrados que colonizaron y conquistaron la tierra firme fueron los reptiles, que aparecieron al final de la era paleozoica, hace unos 300 millones de años.

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Reptiles
Culebra de herradura
Culebra de herradura
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Subfilo: Vertebrata
(sin clasif.): Amniota
Superclase: Tetrapoda
Clase: Sauropsida
Edwin Stephen Goodrich, 1916
Clase (biología)

Anapsida
Diapsida

Clase de vertebrados amniotas de respiración pulmonar, con el corazón parcialmente dividido, excepto los crocodilianos.

La mayoría tienen el cuerpo y la cola alargados y la locomoción es ondulatoria, aunque algunos, como los ofidios (desprovistos de extremidades) y los quelonios (de cuerpo corto y deprimido), difieren del tipo general.

Introducción

Los primeros vertebrados que colonizaron y conquistaron la tierra firme fueron los reptiles, que aparecieron al final de la era paleozoica, hace unos 300 millones de años.

Este grupo de animales se diversificó y difundió rápidamente a lo largo de la era siguiente, cuando surgieron formas gigantescas como los dinosaurios, los cuales fueron durante mucho tiempo los señores absolutos de la tierra hasta que se inició su declive, por causas aún desconocidas en gran parte, a finales de la era mesozoica.

En la actualidad, a pesar de las numerosas especies de reptiles existentes y de su amplia distribución, su lugar dentro de la escala zoológica es, en relación con el que ocupan otros vertebrados como las aves y los mamíferos, ciertamente poco relevante.

Características generales

Los reptiles son animales vertebrados que, al igual que los anfibios, aves y mamíferos, están dotados de cuatro extremidades, por lo que se los denomina tetrápodos (término derivado del griego que significa «con cuatro patas»). La carencia de las mismas en algunos miembros del grupo, como los ofidios, responde a una pérdida secundaria de naturaleza adaptativa.

El embrión está protegido por una envoltura membranosa conocida como amnios, en el interior de la cual se halla el líquido amniótico, que protege de la desecación y de los golpes al futuro reptil; dicha característica es común a aves y mamíferos, razón por la cual todos estos grupos reciben el nombre de amniotas.

Como los peces y los anfibios, los reptiles son animales poiquilotermos, es decir, que en ellos la temperatura del cuerpo oscila según la que exista en el entorno, pues no disponen de mecanismos termorreguladores. Este hecho limita su área de distribución, que no puede sobrepasar determinadas latitudes o altitudes, las cuales resultan demasiado frías para ellos. Asimismo, dicho carácter determina que las especies que viven en zonas en las que la temperatura invernal es demasiado baja entren en letargo en tales épocas en espera de que las circunstancias ambientales vuelvan a serles favorables.

La piel de los reptiles presenta una capa externa córnea, gruesa, con escamas imbricadas que protegen al animal de las agresiones mecánicas exteriores y también de la desecación. En la mayor parte de los casos, tales escamas son de naturaleza epidérmica, como ocurre en los lagartos, cocodrilos y serpientes. Las tortugas poseen igualmente formaciones escamosas derivadas de la epidermis, pero el caparazón lo componen escamas dérmicas que constituyen auténticas placas óseas asociadas al endoesqueleto. Ofidios y saurios renuevan periódicamente su piel mediante mudas en las que la capa vieja se desprende y se sustituye por tejido joven que experimenta un progresivo proceso de endurecimiento al entrar en contacto con el aire.

Ejemplar de dragón de Komodo.

Entre los reptiles, aparecen formaciones córneas que cumplen una función defensiva, ofensiva o alimentaria, como son los picos de las tortugas o las garras de saurios, cocodrilos y quelonios.

Estructuras como los cuernos y crestas que muestran ciertos saurios, entre los que destacan muchas especies de lagartos australianos, o el órgano que forma el llamado «cascabel» de las serpientes del mismo nombre, son modificaciones de las escamas epidérmicas. Por lo general, el tegumento contiene escasas glándulas, a diferencia de lo que ocurre con otros vertebrados, como los anfibios, y cuando aquéllas se presentan desempeñan un papel de marcaje del territorio. Tal es el caso de las secreciones glandulares femorales de los lagartos y de las cloacales de las serpientes.

La osificación del esqueleto es completa, a excepción del esternón, el cual, en caso de que exista, está formado por un cartílago. La configuración del cráneo varía en los distintos grupos reptilianos; así, mientras que en las tortugas no hay fosas temporales (cavidades que permiten la inserción de los músculos masticadores), característica que se conoce como cráneo anápsido, en los cocodrilos aparecen dos.

A partir de los cocodrilos se observa una evolución craneana en el sentido de desaparición progresiva de las fosas: en los saurios no existe fosa temporal inferior (cráneo euriápsido) y en las serpientes se han perdido ambas (cráneo ofidiano). La peculiar estructura del cráneo de los ofidios es lo que permite la gran capacidad de apertura bucal que muestran estos animales, de evidente utilidad a la hora de cazar y engullir presas mucho mayores que ellos. Esta habilidad se complementa con la posibilidad que tienen también las serpientes de dilatar su cavidad corporal gracias a la flexibilidad de sus costillas, integradas por segmentos articulados entre sí.

En los reptiles, la cavidad bucal se encuentra independiente de la nasal, lo que tiene gran importancia adaptativa al permitir que se estructuren y desarrollen de forma más perfecta las fosas nasales. El número de vértebras, por otro lado, es muy elevado en algunos grupos, como en las serpientes, donde alcanza cifras de 300 o incluso más, como ocurre en las pitones. Los dientes se implantan en alvéolos o se encuentran unidos directamente al hueso. Su función básica es la de retener la presa mientras el reptil la traga; las tortugas carecen de piezas dentarias. En la boca aparecen unas glándulas supralabiales e infralabiales que facilitan la ingestión de las presas.

La lengua de lagartos y serpientes presenta notable desarrollo; en el camaleón alcanza gran longitud, se enrolla en espiral en una cavidad a modo de buche y sale proyectada hacia el exterior para atrapar los insectos de que se alimenta. Característica es también la lengua bífida de las serpientes, que al retraerse se sitúa cerca de un órgano olfativo especial, el llamado órgano de Jacobson, con el cual el ofidio detecta diferentes sustancias químicas de naturaleza orgánica dejadas al pasar por las posibles presas.

Geco leopardo (Eublepharis macularius). Ejemplar joven.

Los reptiles son animales depredadores, algunos de los cuales, caso de las serpientes, han desarrollado complejas glándulas venenosas capaces de producir eficaces y elaborados compuestos tóxicos.

No todos los ofidios son venenosos: la adquisición de esta capacidad está relacionada con el tamaño de la serpiente y su potencial para atrapar a su víctima por medios puramente mecánicos.

Así, las grandes especies, como anacondas, pitones o boas, matan a sus presas por constricción, mientras que las serpientes de inferior envergadura, como las víboras, crótalos, cobras o mambas, suplen su menor corpulencia con la rápida acción de sus venenos, inoculados a través de colmillos especializados que presentan, en muchas ocasiones, un canalículo central que los une directamente a la glándula productora del tóxico.

Sistemas internos

El proceso de digestión suele ser muy rápido. En la unión de los intestinos delgado y grueso se localiza un ciego cólico; los reptiles son los primeros vertebrados en los que aparece esta estructura. En el extremo posterior del aparato digestivo se localiza la cloaca, receptáculo al que se abre el orificio anal, así como el orificio genital y el excretor. La excreción se realiza mediante riñones metanéfricos, que es el tipo característico de los amniotas. La mayor parte de los reptiles presentan una vejiga urinaria bien desarrollada, pero no sucede así en las serpientes y los cocodrilos, que carecen de este receptáculo.

La respiración se efectúa por medio de los pulmones y es mucho más eficiente que la de los anfibios debido a que los reptiles poseen costillas y músculos intercostales que permiten el agrandamiento de la cavidad torácica y la entrada de un mayor volumen de aire. Algunos grupos, como ocurre con las serpientes, tienen uno de los pulmones muy poco desarrollado o totalmente atrofiado, mientras que otros, como los cocodrilos, disponen de órganos pulmonares de gran complejidad y perfección, más semejantes a los de los mamíferos.

El aparato circulatorio es cerrado, es decir, la sangre circula por el interior de venas y arterias, y su movimiento se debe a los impulsos de un corazón muscular que en la mayoría de los casos es trilocular. Desde el corazón parten los dos troncos circulatorios: el pulmonar, también llamado arteria pulmonar, y el tronco general, formado por las aortas derecha e izquierda.

Ejemplar de iguana verde macho, recostada en los escalones de una pirámide de la antigua ciudad maya de Uxmal (Yucatán, México).

El cerebro de los reptiles se localiza en el interior de la caja craneana y presenta un desarrollo muy superior al de los anfibios. Aparece un córtex no muy amplio, pero claramente diferenciado en tres áreas. Desde este encéfalo parten doce pares de nervios craneales y en la parte posterior del encéfalo se localiza el cerebelo.

El sistema nervioso inerva los receptores sensoriales; los más importantes son los ojos. Por lo general, los sentidos de los reptiles no destacan por su agudeza, si se exceptúan el órgano de Jacobson, de función olfativa, especialmente evolucionado en los ofidios, y los receptores de calor de las víboras y serpientes de cascabel, con los que localizan a sus presas.

Hay que destacar la presencia en los reptiles del denominado ojo pineal o «tercer ojo», que aparece en el embrión antes que los ojos normales, pero que no llega a su pleno desarrollo en ninguno de los grupos, a excepción del tuatara de Nueva Zelanda, especie de características muy arcaicas y que constituye un orden aparte dentro de la clase reptiliana. Dicho ojo se halla situado bajo la piel del cráneo y comunica con el exterior por un pequeño orificio; es sensible a la luz.

Reproducción y desarrollo

Los reptiles son animales unisexuados, es decir, existen individuos macho e individuos hembra. Se reproducen los reptiles por medio de huevos, que en algunos ofidios hacen eclosión en el interior del cuerpo de la madre (ovoviviparismo). Los machos poseen penes u órganos copuladores, que sólo faltan en el primitivo tuatara. En los lagartos y serpientes dichos penes son dobles; en las tortugas y los cocodrilos existe un tejido eréctil que configura los llamados cuerpos cavernosos, los cuales dotan al órgano copulador de la capacidad para mantenerse erecto durante la cópula.

Los testículos son pares y se localizan en el interior de la cavidad abdominal. Los espermatozoides pasan a través del conducto seminal hasta el uréter, desde donde son conducidos hasta las estructuras copuladoras o hemipenes (apéndices evaginables y pares). Los ovarios, también pares, liberan los óvulos a la cavidad abdominal, desde donde alcanzan la cloaca por un orificio distinto al de los uréteres. La fecundación de los reptiles es interna y los huevos fecundados son del tipo telolecítico. El desarrollo presenta diferentes modalidades en función del grupo de que se trate, pero es siempre directo.

Anatomía

Tortuga de las Galápagos (Testudo nigrita). Charles Darwin Research Station, Islas Galápagos.

Epidermis

Se espesa en ciertas zonas, formando unos núcleos gruesos o escamas, separados por espacios de piel delgada. Estas escamas pueden convertirse en gránulos, espinas, crestas, etc. En la dermis pueden hallarse incluidos huesos minúsculos, los cuales se fusionan en las tortugas a modo de grandes placas óseas, que constituyen el caparazón y están soldadas a la columna vertebral. También se incluyen en la dermis numerosas células pigmentarias, que se contraen o se expansionan, motivando cambios de coloración de la piel. Ésta es seca y, en general, carece de glándulas, si bien muchos reptiles poseen algunas cerca de la cloaca o a lo largo de la espalda.

Esqueleto

Varía con respecto al de los vertebrados inferiores. En la columna vertebral se desarrolla la porción anterior o cervical, que constituye el esqueleto del cuello. La adquisición de éste permite a la cabeza una movilidad mucho mayor de la que posee la cabeza de los anfibios. Las vértebras se articulan estrechamente entre sí, con lo que contribuyen a sostener mejor el peso del cuerpo del animal. También las patas se hacen más robustas con este fin, si bien en algunos grupos de reptiles, particularmente entre los actuales, tienden a atrofiar se y a desaparecer. En los reptiles aparece el esternón como hueso individualizado, al que se unen las costillas por su extremo ventral; con ello queda cerrada la caja torácica. En cuanto al cráneo, macizo y robusto en las formas primitivas, está perforado, en grupos más avanzados, por unas ventanas o fosas, y en las formas más evolucionadas, como las serpientes, se reduce a poco más que un armazón de varillas óseas. Los dientes pueden implantarse en los bordes de las mandíbulas, en la superficie interna de éstas o en el fondo de alvéolos especiales; en muchos grupos no sólo se encuentran dientes en las mandíbulas, sino también en el paladar, y en algún caso incluso en la faringe. Las tortugas carecen de dientes, y algunos reptiles, como muchas serpientes y un par de especies de lagartos, tienen dientes adaptados para inyectar veneno.

Aparato respiratorio

Consta de tráquea, bronquios y pulmones; los bronquios sólo se ramifican en algún lagarto, en las tortugas y en los cocodrilos. Los pulmones están más o menos divididos mediante tabiques y se adaptan a la cavidad general del cuerpo. En las serpientes uno de los pulmones está atrofiado. En los camaleones, los pulmones tienen unas prolongaciones especiales, los sacos aéreos.

Aparato circulatorio

Es mucho más eficiente que en los anfibios. Incluso en las formas inferiores, el ventrículo está dividido en parte mediante un tabique incompleto, de manera que la sangre arterial que viene de los pulmones no se mezcla totalmente con la sangre venosa que procede del cuerpo, pero sí parcialmente. Esta separación se hace total en otros reptiles, aunque la mezcla de sangre persiste también en estas formas avanzadas, si bien en mucho menor grado. Los arcos aórticos que salen del corazón son tres a cada lado, en lugar de cuatro como en los anfibios; sin embargo, en algunos grupos fósiles, el número de arcos aórticos debió de ser, según parece, más reducido.

Órganos sensoriales

Presentan varias particularidades. El oído es de tipo intermedio entre el de los anfibios y el de las aves, y la transmisión de las vibraciones del tímpano no se hace mediante una cadena de huesecillos, sino mediante un único hueso. En los reptiles excavadores, el oído está recubierto por la piel. De hecho, en muchos reptiles el oído externo es un órgano sensorial secundario, ya que las vibraciones mecánicas se transmiten a través del suelo y del esqueleto del animal hasta el oído interno. La cavidad nasal es grande, y en los saurios y serpientes se encuentra secundada en su función por un segundo órgano olfatorio, el órgano de Jacobson, situado entre las fosas nasales y el techo de la boca. En este caso, la lengua funciona como un órgano auxiliar, llevando las partículas olorosas al órgano de Jacobson. Los ojos pueden estar protegidos bien por párpados y por una membrana nictitante que se mueve en sentido lateral, bien por una simple escama transparente, derivada de la fusión de los dos párpados; en el segundo caso no existe membrana nictitante. Diversas especies de reptiles excavadores carecen de ojos. En cambio, otras poseen un tercer ojo atrofiado en la cara dorsal del cráneo, el llamado ojo pineal. En algunas especies, este ojo puede percibir luces y sombras, pero nunca imágenes definidas. Las serpientes de la familia de los crotálidos poseen receptores especiales para la radiación infrarroja en el extremo de su hocico. Con ellos aprecian a distancia diferencias de temperatura, y pueden detectar la presencia de animales de sangre caliente.

Distribución y ecología

Los reptiles han colonizado tanto el medio acuático, marino o de agua dulce (tortugas, serpientes marinas, culebras de agua y cocodrilos) como la tierra firme. En esta última, su distribución, muy amplia, está, sin embargo, limitada por su dependencia con respecto a la temperatura ambiental, lo que restringe su actividad metabólica y hace que no alcancen determinadas latitudes o las altitudes demasiado frías para ellos. Selvas, bosques, prados, llanuras, estepas o incluso desiertos son algunos de los hábitats conquistados por los reptiles.

En su mayor parte, éstos son diurnos y algunas especies, como es el caso de ciertos saurios, presentan un comportamiento ritual y particularmente agresivo al llegar la época reproductora. Muchos destacan por su particular resistencia a la escasez de comida y a las condiciones climáticas desfavorables: algunas tortugas han sobrevivido varios años en cautividad sin necesidad de tomar alimento alguno.

Clasificación de los reptiles

Grupos de reptiles

Tamaños máximos

Longevidad

Tortugas

Tortuga laúd (Dermochelys coriacea),
tortuga tropical y mediterránea: 2 m, 450 kg.

Testudo sumerii: 150 años

Tortuga griega: 102 años

Emys: 100 años

Cocodrílidos

Cocodrilo: 10 m.

Gavial del Ganges: 7 m.

Caimán: 7 m.

Aligátor: 6,40 m.

50 a 60 años

Saurios (Lagartos)

Dragón de Komodo (Varanus komodensis): 3,50 m.

Iguana: 2 m.

El mayor lagarto de Europa es el Lacerta lepida: 75 cm.

20 años

Ofidios (Serpientes)

Pitón de la India (Python molurus): 8 m.

Pitón de África (Python sebae): 7 m.

Anaconda de América del Sur (Eunectes): 7 m.

Cobra real (Ophiophagus hannah): 5 m.

Boa constrictor (América del Sur): 4 m.

Mamba de África (Dendroaspis): 4 m.

Surucucú: 3,50 m.

Víbora: Bitis de África: 2 m.

Culebra verde y amarilla: 2 m.

5 a 30 años

Se diferencian los reptiles en cuatro grupos con categoría de orden: el de los rincocéfalos o tuátaras, con un único representante, el tuátara o tuátera (Sphenodon punctatus), de Nueva Zelanda, de gran interés para la ciencia por sus caracteres arcaicos; el de los quelonios o tortugas, también conocidos como testudinados, por la posesión de un caparazón a modo de escudo; el de los escamosos, que agrupa a los lagartos o saurios y a las serpientes u ofidios; y el de los crocodilios o cocodrilos.

Las tortugas se caracterizan por su carencia de piezas dentarias y la posesión en su lugar de una estructura similar a un pico de naturaleza córnea. El cuerpo se halla protegido por un grueso y duro caparazón, constituido por dos piezas principales: el peto, en la región ventral, y el espaldar, en la dorsal, integradas ambas por una serie de placas óseas revestidas externamente por escudetes dérmicos.

Destacan: el galápago (Emys orbicularis), propio de marjales y zonas pantanosas del sur y centro de Europa; la tortuga mordedora (Chelydra serpentina), especie norteamericana de agua dulce, de casi un metro de longitud y notable agresividad cuando es molestada; la tortuga verde (Chelonia mydas), marina, de aguas tropicales y que puede superar el metro de longitud; la tortuga carey (Eretmochelys imbricata), de cuyo caparazón córneo, de gran belleza, se obtiene el llamado «carey», con el que se fabrican numerosos objetos; la tortuga de las islas Galápagos (Testudo elephantopus) de considerable talla; y la tortuga mediterránea (Testudo hermanni).

El subgrupo de los saurios comprende un conjunto de reptiles cuyo aspecto general recuerda al de los lagartos, si bien éstos sólo constituyen una parte del total de especies del grupo. Entre los representantes más conocidos están: el lagarto verde (Lacerta viridis), que habita en áreas boscosas del centro y norte de Europa; el lagarto común u ocelado (Lacerta lepida), de las regiones meridionales europeas; el lagarto de cola espinosa (Uromastix acanthinuros), propio de áreas desérticas del norte de África; la lagartija de cola roja (Acanthodactylus erythrurus), del sur de Europa y franja septentrional africana; el conocido camaleón común (Chamaeleo chamaeleon), cuya lengua se dispara para atrapar con gran precisión a sus presas; el agama común (Agama agama), ampliamente extendido por África; la salamanquesa (Tarentola mauritanica), especie eurasiática que también se encuentra en el norte del continente africano; la iguana marina (Amblyrhynchus cristatus), de las islas Galápagos; el corpulento y singular dragón de Komodo (Varanus komodoensis), propio de la isla del mismo nombre, situada cerca de Java, que se aproxima a los tres metros y medio de longitud; y el llamado monstruo de Gila (Heloderma suspectum), que vive en áreas desérticas norteamericanas y es venenoso.

Cocodrilo del Nilo (Cocodrylus niloticus).

Entre las serpientes, destacan: la boa común (Boa boa), especie sudamericana de hábitos arborícolas y carente de veneno; la anaconda (Eunectes murinus), también sudamericana y no venenosa, con una longitud superior a los siete metros; la pitón real (Python regius), que vive en África y se acerca al metro y medio de longitud; la víbora común (Vipera latasti), que se encuentra en el norte de África y la península Ibérica, venenosa, al igual que ocurre con todos los miembros de la familia de los vipéridos; la víbora cornuda (Cerastes cerastes), ofidio de África y el cercano oriente, cuyo veneno es muy potente; la serpiente cascabel de pradera (Crotalus vindis), distribuida por zonas áridas de Norteamérica; la serpiente mocasín (Agtistrodon contortrix), también norteamericana, coloreada de bandas parduscas y tonos rojos y, como la anterior, muy peligrosa; la mamba verde del Congo (Dendraspis jamesoni), que vive en los árboles y es una de las especies de ofidios más temida por la potencia de su veneno; y la famosa cobra (Naja naja). Existen, asimismo, serpientes marinas, muy venenosas, como las especies integradas en los géneros Pelamis y Laticauda.

Por lo que se refiere a los cocodrilos, son en muchos aspectos los reptiles más evolucionados, tanto por muchas de sus características anatómicas y fisiológicas como por su comportamiento con respecto a las crías, con las que establecen una auténtica relación de tutela y protección. Poseen un tabique muscular que separa las cavidades torácica y abdominal y que desempeña una función análoga al diafragma de los mamíferos; el corazón aparece ya dividido en cuatro cámaras, dos aurículas y dos ventrículos, rasgos todos ellos que contrastan con la apariencia primitiva y arcaica que muestran estos animales.

Entre las diversas especies que integran el orden de los crocodilios cabe citar: el cocodrilo del Nilo (Crocodylus niloticus); el cocodrilo marino (Crocodylus porosus), presente en gran parte del sur de Asia, desde la India hasta las Filipinas y el norte de Australia, distribución que debe a su capacidad para habitar tanto en aguas marinas como en zonas dulceacuícolas pantanosas; el aligátor (Alligator mississippiensis), de unos seis metros de longitud, propio de aguas continentales del sudeste de los Estados Unidos; los caimanes, pertenecientes al género Caiman, de Sudamérica; y el gavial del Ganges (Gavialis gangeticus), de largas y estrechas mandíbulas y especializado en la captura de peces.

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